[PW] ? Origin of "Epater le Bourgeois" (Quotation Query #738)

ADSGarson O'Toole adsgarsonotoole at gmail.com
Thu Feb 18 05:58:37 PST 2016


Thanks to Fred for an interesting question, and thanks to thread
participants Mark Carson and Jay Dillon. The Alexandre Dumas citation
is great, Jay.

The notion of shocking or astonishing the bourgeois was mentioned in
the 1855 book "Paris Anecdote" by Alexandre Privat d'Anglemont. The
author attributed the key phrase to "M. Auguste". The wording differed
from the common modern version. I found the citation below by
following a lead in Hartley's Foreign Phrases (2007).

Please double-check all this information for OCR errors and other problems.

Year: 1855
Title: Paris Anecdote
Author: Alexandre Privat d'Anglemont
Publisher: Chez P. Jannet, Libraire, Rue des Bons-Enfants, Paris
Quote Page: 85

https://books.google.com/books?id=yYkNckqoZjkC&q=%22les+bourgeois%22#v=snippet&

[Begin excerpt]
Quand nous quittâmes M. Auguste, il nous regarda d'une façon
triomphante, et il dit à ses admirateurs: "--Je les ai épatés les
bourgeois!"

II avait raison, en effet: nous étions émerveillés.
[End excerpt]

In 1854 a book about the theater included a section about vocabulary
that presented an entry for the word "épater". The entry contained the
related phrase "il faut épater le public". This may be pertinent to
tracing the genesis of the expression using "bourgeois".

Year: 1854
Title: Nouveau Manuel Théatral: Théorique et Pratique
Contributor: Aristippe Felix Bernier de Maligny
Publisher: A la Librairie Encyclopédique de Roret, Paris
Section: Du Vocabulaire des Comédiens
Quote Page 282

https://books.google.com/books?id=Y986EPLmsE0C&q=epater#v=snippet&

[Begin excerpt]
Epater. -- Mot nouveau, mais qui est fort en usage. Des acteurs
s'entendant pour un effet, disent, il faut épater le public; un acteur
dit, j'ai épaté mon camarade; quel épatetement! Il paraît qu'on a
trouvé dans les coulisses, que ce mot était plus convenable que celui
d'étonner.
[End excerpt]

Below is another citation which may be pertinent to the evolution of
the expression. Here is one possible rendering into English of the key
statement: "I want to impress/shock them, he cried. I want to show
these bourgeois what they have never seen." I am not sure of this
translation.

Date: May 5, 1855
Title: L'Athenaeum Français: Revue Universelle
Publisher: L'Athenaeum Français, Paris
Article: Les Peintres Francais Jugés par les Critiques Anglais
Quote Page 376, Column 3

https://books.google.com/books?id=e2RTOZWnFdIC&q=%C3%A9pater#v=snippet&

[Begin excerpt]
Autre et nouveau candidat. Lui aussi parle une langue difficile à
comprendre. "Je veux les épater, s'est-il écrié. Je veux faire voir à
ces bourgeois ce qu'ils n'ont encore jamais vu. Je suis un paysan de
la Franche Comté, moi.
[End excerpt]

Garson

2016-02-17 13:50 GMT-05:00  <dillonbook at aol.com>:
>
> .
>
>
> •• 1860
> Alexandre Dumas (père) _Le père la ruine_ (Paris: Michel Lévy frères, 1860), page 186:
>
> “ Mille sabords! mais pour vexer les lascars de _la Doris_, qui faisaient tant leurs gabiers avec leurs méchantes vareuses de futaine rouge, pour épater les bourgeois . . . . ”
>
>
> •• 1878
> Lucien Rigaud _Dictionnaire du jargon parisien: l’argot ancien et l’argot moderne_ (Paris: Paul Ollendorff, 1878), page 135:
>
> “ *Epater.* Etonner profondément. La prétention des artistes en 1830 était d’épater les bourgeois. ”
>
>
>
>
>
>
>
> Jay Dillon
>
> Jay Dillon  Rare Books + Manuscripts
> 45 Ocean Avenue 3C
> Monmouth Beach, New Jersey  07750-1302
> USA
> +732 728 1115
> +908 675 7018 mobile
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> -----Original Message-----
> From: Shapiro, Fred <fred.shapiro at yale.edu>
> To: list <list at project-wombat.org>
> Sent: Tue, Feb 16, 2016 7:11 pm
> Subject: [PW] ? Origin of "Epater le Bourgeois" (Quotation Query #738)
>
> The expression "épater le bourgeois" or "épater la bourgeoisie" is vaguely attributed to Baudelaire and other 19th-century French literary figures.  Can anyone find concrete examples of early usage or early attribution of this phrase?
>
> Fred Shapiro
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